Lois Curtis, cuya demanda aseguró los derechos de discapacidad, muere a los 55 años

Desde que era una niña, Lois Curtis fue trasladada involuntariamente de una institución mental a otra. Había crecido con discapacidades cognitivas y del desarrollo que dificultaban que su familia la cuidara en casa y que los maestros la cuidaran en la escuela.

Ella se alejaría al azar. Las llamadas de persona desaparecida a la policía la llevarían temporalmente a la cárcel oa un hospital psiquiátrico. Todavía no había celebrado su cumpleaños número 12 cuando se convirtió en paciente a tiempo parcial en el Hospital Regional de Georgia, entrando y saliendo de su unidad de salud mental para niños y adolescentes, donde a menudo la mantenían sedada.

Estuvo confinada durante casi dos décadas en instituciones, siempre deseando poder ser transferida a un entorno más adecuado, como un hogar grupal en su propia comunidad.

“Oré a Dios”, recordó en una entrevista para el programa de la Universidad de Minnesota. Instituto de Integración Comunitaria en 2014. “Lloré por la noche, así que recé a Dios todas las noches en mi cama”.

La Sra. Curtis finalmente se convirtió en la demandante principal en Olmstead v. LC, el caso en el que la Corte Suprema de los Estados Unidos dictaminó en 1999 que el almacenamiento de personas con discapacidades del desarrollo en instituciones mentales deficientes, cuando pueden integrarse en entornos comunitarios en hogares grupales. u hogares anfitriones, constituye discriminación bajo la Ley de Estadounidenses con Discapacidades de 1990.

“¿Qué ha cambiado como resultado de la decisión? Todo”, dijo Susan Walker Goico, directora del Proyecto de Integración de Discapacidad de la Sociedad de Ayuda Legal de Atlanta, en un correo electrónico.

“La forma en que los estados brindan servicios para discapacitados se ha transformado por completo”, agregó, “de un modelo mayoritariamente institucional a uno mucho más basado en la comunidad”.

La Sra. Curtis murió el 3 de noviembre en su casa en Clarkston, Georgia, en las afueras de Atlanta. Tenía 55 años. La causa fue cáncer de páncreas, dijo su tía Shirley Traylor.

El caso que llevó la causa de la Sra. Curtis a la Corte Suprema comenzó en 1995, cuando la Sociedad de Ayuda Legal de Atlanta presentó una demanda contra Tommy Olmstead, comisionado de servicios humanos de Georgia, exigiendo que el estado transfiriera a la Sra. Curtis, que tenía 27 años en ese momento, a un hogar grupal u otra instalación donde podría recibir una atención más adecuada. La Sra. Curtis fue identificada solo como LC en documentos judiciales.

“Ella decía: ‘Sácame de aquí. ¿Podrías sacarme de aquí?” Sue Jamieson, su abogada de Legal Aid, recordó en una historia oral para la sociedad. “’¿Cuándo saldré de aquí?’”

Un fallo del Departamento de Justicia determinó en 1991 que los servicios y programas bajo la ley de discapacidades debían ofrecerse “en el entorno más integrado y apropiado para las necesidades” de las personas a las que se atiende. Cuando se presentó la demanda, los médicos estatales de Georgia habían llegado a la conclusión de que la Sra. Curtis podría recibir una atención más adecuada en un hogar grupal íntimo.

La Sociedad de Ayuda Legal convenció a los tribunales federales de que a la Sra. Curtis y a otro demandante se les habían negado sus derechos civiles porque, dijeron, Georgia había violado lo que se conoció como el «mandato de integración».

Georgia apeló la decisión ante la Corte Suprema, argumentando, como defensa, que no había fondos suficientes para brindar atención comunitaria. (Siete estados presentaron escritos de respaldo, pero otros 15 estados que originalmente se habían unido a Georgia cambiaron su posición antes de que la Corte Suprema fallara).

La opinión de 6-3 de la jueza Ruth Bader Ginsberg declaró que “el confinamiento en una institución disminuye gravemente las actividades de la vida cotidiana de las personas, incluidas las relaciones familiares, los contactos sociales, las opciones laborales, la independencia económica, el avance educativo y el enriquecimiento cultural”.

La Corte ordenó a los gobiernos estatales y locales que reciben fondos federales que cumplan con las regulaciones que les obligan a hacer «modificaciones razonables» para brindar más sistemas de apoyo comunitario para personas discapacitadas, como asesoramiento, asistencia para la vivienda, capacitación laboral, atención médica y ayuda en la gestión de las tareas diarias. como ir de compras y cocinar.

“Esta es la primera vez que la corte anuncia que la institucionalización innecesaria es una forma de discriminación”, dijo Ira Burnim, directora legal del Bazelon Center for Mental Health Law, una organización sin fines de lucro de Washington que coordinó los informes para el caso de la Corte Suprema de mujeres, dijo en el tiempo.

Lois Jeanette Curtis nació el 14 de julio de 1967 en Atlanta, hija de Mae (Traylor) Curtis Keith, ama de llaves, y Melvin Lewis Curtis, camionero. Estuvo institucionalizada durante la mayor parte de su adolescencia y sus 20 años.

Stephen F. Gold, un abogado que representa a Adapt, una organización nacional de personas con discapacidades, pronunció el fallo de Olmstead como «la Junta de Educación de Brown contra los derechos de las personas con discapacidad», comparándolo con la opinión de la Corte Suprema de 1954 de que un sistema escolar separado pero igualitario para los estudiantes negros era inconstitucional.

Pero incluso después de que el tribunal dictaminó, dijo Maria Town, presidenta de la Asociación Estadounidense de Personas con Discapacidades, la Sra. Curtis “vivió dentro y fuera de las instituciones durante la próxima década, porque tomó tiempo construir los sistemas de apoyo comunitario que Olmstead decisión ordenada”.

Eventualmente se mudó a su propio departamento, trabajó como artista y exhibió su trabajo, retratos en colores pastel y acrílicos audazmente coloridos, en galerías de Georgia. Se convirtió en una defensora pública de los derechos de las personas con discapacidad y el 20 de junio de 2011 presentó una de sus pinturas al presidente Barack Obama en la Oficina Oval.

Además de tías y tíos, le sobreviven dos hermanas, Patricia Cook y Bobbie Jean Cloud.

En 2014, se le preguntó a la Sra. Curtis qué diría a las personas que aún estaban institucionalizadas pero que esperaban algún día tener una vida mejor. Hizo una pausa, sin saber cómo responder, hasta que su entrevistador la remitió a una carta que había escrito unos años antes.

“Hola a todas las personas que viven en instituciones, los recuerdo”, escribió la Sra. Curtis. “Dame una oración. A veces me siento bien con mi vida. Cuando me siento mal con mi vida, nombro mi país, canto el evangelio y vuelvo a pensar en casa. Volveré a cantar contigo. Que tengas un hermoso día. Con amor, Luisa.

Luego, con una gran sonrisa y una risa profunda, agregó: “¡Sí! ¡Creo que algún día siempre será un día hermoso!”.

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