Amanda on the Range – Nueva movilidad

El padre de Amanda diseñó una tercera rueda para suciedad profunda.

¿Quién necesita Las Vegas? Amanda Stewart Tye aprendió a “jugar las cartas que se repartieron” en el mayor juego de azar de Estados Unidos: la agricultura. Creció cerca de la pequeña Keyes, Okla., en un condado que toca Kansas, Colorado, Nuevo México y Texas y está más cerca de Amarillo y Albuquerque que de la ciudad de Oklahoma. En el Panhandle, el bricolaje no es opcional: o eres autosuficiente o fracasas.

Y si tu familia ha cultivado trigo y milo en la misma tierra durante cinco generaciones, una vez más el fracaso no es una opción. Amanda Stewart conducía un tractor a la edad de 12 años. La agricultura familiar requiere de toda la familia, y es mejor que al menos uno de los miembros gane salarios fuera de la granja para superar las sequías y otros desastres. Cuando una lesión en la médula espinal en un accidente causado por un conductor ebrio alteró la movilidad de Stewart a los 15 años, hizo la transición a la vida sobre ruedas más pequeñas y siguió adelante.

«Tomé la decisión estúpida de subirme a un automóvil con un tipo que había estado bebiendo», dice, «pero tuve suerte de que mi accidente ocurriera durante el verano». Observó las clases de la escuela secundaria en cintas de video y obtuvo créditos de ciencias por su educación de primera mano sobre cómo vivir con SCI durante cuatro largos meses en rehabilitación en el Hospital Craig en Denver. Aunque se perdió las primeras nueve semanas de la escuela secundaria, regresó literalmente en la misma página que sus compañeros de clase.

Pero otro conjunto de páginas comprende su recuerdo más fuerte de Craig. A los consejeros les preocupaba que no estuviera lo suficientemente triste, por lo que uno de ellos le dio «la charla», mostrándole las C, T y L en un gráfico de la columna, identificando su nivel de lesión (T2) y revisando páginas de lo que ella podría y no sería capaz de hacer. “Solo recuerdo haber pensado, tengo páginas y páginas de latas,» ella dice.

La vida a la que tenía tanta prisa por volver incluía porristas, fiestas de pijamas y espectáculos de ganado, no a menudo en entornos accesibles. Está agradecida de que sus padres le brindaron asistencia técnica y un empujón cuando lo necesitó. Su padre improvisó una tercera rueda gruesa que hizo que su silla manual fuera maniobrable en tierra profunda, y Stewart se abrió paso en arenas arenosas con un novillo de exhibición de 1,200 libras a cuestas.

Papá también improvisó un elevador rodante para ayudarla a subir y bajar de las camionetas de sus amigos para que no se quedara fuera de la escena social. Una vez que estaba en la cabina, el elevador y su silla de ruedas podían tirarse en la cama y usarse en múltiples paradas. Su madre llamó con anticipación a las pequeñas escuelas secundarias donde animó al equipo de Keyes, para encontrar la ubicación de un baño accesible en un radio de 15 millas.

Stewart aprendió a «usar» los espasmos inevitables de su SCI incompleta para masturbarse con los jeans ajustados y arrugados con mucho almidón. Con el tiempo, se «espasmó» y subió a camionetas de tamaño completo, a caballos y elevadores de equipos agrícolas con movimientos como una gimnasta olímpica. Se graduó en una acogedora clase de 15 y nunca consideró cambiar sus planes de obtener un título en agricultura en la Universidad Estatal de Oklahoma a seis horas de distancia. Una beca Discover Card Tribute de $30,000 ayudó a pagar la matrícula.

Sus profesores universitarios la recuerdan como una persona intrépida, muy insistente en hacerlo todo, ya sea jugando al billar en una taberna del campus o participando en una gira académica por fincas en Costa Rica. Allí, las condiciones eran tan inaccesibles que sus compañeros se turnaban para llevarla a cuestas en muchas de las paradas.

“Era dura como un clavo por un lado e increíblemente cariñosa por el otro”, recuerda la profesora Shelly Sitton. “En medio de todo lo que estaba pasando, me hizo una colcha de bebé a mano cuando di a luz a un niño con síndrome de Down”. Como estudiante universitaria, Stewart fue nombrada «Hermana mayor destacada» por la organización local Big Brothers, Big Sisters, y se unió al Exchange Club para abogar contra el abuso infantil.

También viajó a Washington, DC, para aceptar un premio de servicio nacional del presidente Bill Clinton y la procuradora general Janet Reno por su programa «Piense primero». Después del accidente automovilístico del conductor ebrio, Stewart trabajó con el Departamento de Salud de Oklahoma para hablar con escuelas secundarias en tres estados. Su mensaje enfatizó la importancia de pensar antes de mezclar beber y conducir (o andar en bicicleta), y recordar usar cinturones de seguridad. También apareció en innumerables paneles de impacto de víctimas. Dejó de contar su audiencia después de que la cuenta llegara a 300.000.

encontrar su lugar
Stewart se graduó con una licenciatura en ciencias animales y una especialización en comunicaciones agrícolas, luego comenzó a trabajar vendiendo fertilizantes en ranchos de Oklahoma. “A veces era difícil saber si los clientes estaban más sorprendidos de que una mujer se bajara de ese gran jeep rojo o que se subiera a una silla de ruedas”, dice riendo. A pesar de su experiencia en tasas de aplicación, es la primera en admitir que las ventas no eran su fuerte. Apreció el aspecto ambiental del trabajo: «dejar la tierra mejor de lo que la encontró para la próxima generación», pero el viaje de 72 millas de ida y vuelta a la oficina, no tanto. En 2002 consiguió un trabajo en el Departamento de Agricultura de EE. UU. como tasadora de tierras y se casó con Kyle Tye. Luego se capacitó para convertirse en ejecutiva del condado del USDA y fue contratada en el condado de Caddo.

A la mujer que nunca conoció un campo que no podía atravesar le resultó mucho más difícil encontrar una casa de campo accesible. Incluso después de la graduación, el matrimonio y un trabajo a tres condados de distancia, los Tye continuaron viviendo en la casa que alquiló cuando era estudiante. Pasaron años antes de que ella y su esposo encontraran un lugar «que funcionaría», cerca de Tuttle, Oklahoma.

Desde 2004 se ha ganado la vida manteniendo a flote a otros granjeros a través de la Agencia de Servicios Agrícolas. Con sede en Anadarko, Okla., es un conducto para el asesoramiento de expertos y fondos federales para agricultores que se tambalean en la cuerda floja entre el juicio y la suerte, el banco y el clima. Es una de las ejecutivas del condado más jóvenes del estado y supervisa un personal de siete personas desde su silla de ruedas manual. Está convencida de que su discapacidad le da mayor credibilidad en las características que la agricultura siempre ha requerido: determinación e ingenio.

Actualmente, los productores de trigo de su condado están preocupados de que la Madre Naturaleza dirija la mesa. Su primera siembra se redujo a una congelación temprana. Una cosecha de reemplazo se arruinó por la lluvia récord de octubre. Ahora, la cosecha de trigo de 2010 podría ser el tercer golpe para quienes han soportado los gastos de plantar tres conjuntos de semillas sin los ingresos de una sola cosecha.

Incluso cuando el trigo está teniendo un año excepcional, los enólogos del condado de Caddo enfrentan desafíos, o el tipo que cultiva los pimientos que se usan para hacer macis está hablando por teléfono, o la cosecha de maní está siendo amenazada por plagas, o la erosión provocada por las inundaciones tiene a los legisladores haciendo un recorrido. Tye ama la diversidad de cultivos tradicionales y nuevos y la avalancha de aplicaciones que producen sus desafíos. Una residente del condado desde hace mucho tiempo describe su enfoque: «Los otros ejecutivos le informarían sobre los programas si viniera, pero ella lo llama y le dice ‘entre aquí, acabo de encontrar un programa que es perfecto para usted .’”

Cuando la agricultura está en la sangre
Al final resultó que, ella comenzó dos nuevas carreras en 2004. La segunda, la maternidad, fue una odisea que comenzó el domingo de Pascua. Una pareja de la iglesia de los Tyes preguntó si alguna vez habían considerado adoptar: la novia adolescente de un hermano estaba embarazada de siete meses. La respuesta fue: sí, les encantaría tener una familia, pero no, no la habían buscado, con el plato que ya tenían.

Esa conversación condujo a la adopción privada de una niña. Tye dice que sabía que estaba destinado a ser cuando la fecha de parto del bebé resultó ser el aniversario de su accidente. Los Tye estaban en la sala de partos cuando llegó MaKenna y la llevaron a una casa llena de cajas que la empresa de mudanzas había entregado el mismo día.

La nueva mamá hizo una bolsa y comenzó a dar vueltas con un bebé a bordo. Pero a los seis meses, MaKenna sabía en qué dirección inclinarse para subir y bajar rampas. La abuela Stewart todavía se maravilla del equilibrio de ese bebé “cuando los primos siempre se revolcaban en el regazo de Amanda”.

Tye recibe llamadas ocasionales para hablar con alguien que acaba de lesionarse y no pueden imaginar lo que depara la vida en una silla. Ella recuerda sus primeros días en Craig y dice: «No es lo que dices, es lo que ven». Cuando llega en un camión con su hija, hablando con su oficina por teléfono celular, la silla de ruedas casi desaparece detrás de las posibilidades. Está convencida de que su discapacidad le ha abierto muchas más puertas de las que ha cerrado.

En su calidad de ejecutiva de Farm Service, Tye ofrece empatía y programas de préstamos federales a parejas jóvenes que sueñan con tener su propia granja. Es casi imposible para los nuevos granjeros comprar una tierra, una casa y los cientos de miles de dólares necesarios para equipo, semillas o ganado sin heredar ni tierra ni dinero. Por eso, la edad media de la mayoría de los propietarios de fincas se acerca a los 65 años.

Los Tye acaban de comprar sus primeros 80 acres, pero por ahora los están alquilando. La construcción de una casa accesible y su propia operación agrícola tendrá que esperar el flujo de efectivo. Pero cuando está en tu sangre, como dice Amanda, «al final del día, no hay nada como el olor a heno fresco y tu propia tierra».

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