Ali Stroker: luz brillante en la Gran Vía Blanca

Se abre en una nueva ventana Foto de Joan Marcus
Foto de Joan Marcus

A fines de 2015, Ali Stroker se convirtió en el primer actor de Broadway en interpretar a un usuario de silla de ruedas que realmente usa una silla en la vida real. En 1947, Jackie Robinson se convirtió en el primer afroamericano en jugar béisbol de las Grandes Ligas cuando firmó con los antiguos Dodgers de Brooklyn. Después de esa temporada histórica, el béisbol comenzó a integrarse. El avance de Will Stroker en el musical, Despertar la primaverahacer por los usuarios de sillas de ruedas en el mundo del espectáculo lo que Robinson hizo por los afroamericanos en el béisbol?

“Eso espero”, dice ella. “Espero que las personas con discapacidad tengan oportunidades en el escenario, en el cine y en las pantallas. Espero que este sea el comienzo. Todavía estamos poniendo a los actores sin discapacidades en sillas de ruedas, y todavía los hacemos interpretar personajes ciegos o sordos”, agrega. “Es una pena porque cuando vives con una discapacidad, tienes toda esta información y esta experiencia que solo realzará y hará que el papel sea más auténtico”.

Según ese estándar, Despertar la primavera no podría haber sido más auténtico. Además de la discapacidad de Stroker, aproximadamente la mitad del resto del elenco de la producción de Deaf West Theatre no podía oír. Stroker tuvo que aprender el lenguaje de señas americano para su papel. Cuando cantaba, también firmaba la letra con las manos. Intente hacerlo en una silla de ruedas manual. “Hacer señas y cantar es una de las cosas más difíciles del mundo”, dice ella. “Pero es tan expresivo y tan teatral”.

Se abre en una nueva ventanaSpring Awakening, sobre adolescentes que descubren límites, es crudo y oscuro.  Foto de Joan Marcus.
Spring Awakening, sobre adolescentes que descubren límites, es crudo y oscuro. Foto de Joan Marcus.

nadie debe confundir Despertar la primavera con alegres musicales como Mary Poppins y El sonido de la musica. Este trata sobre adolescentes que descubren su sexualidad y sus límites. Es crudo y oscuro. Si fuera una película, le darían una calificación R, o tal vez incluso una X.

Gracias a la ADA, ahora todos los teatros de Broadway tienen espacios para clientes en sillas de ruedas y sus acompañantes. Entre bastidores es una historia diferente. Ninguno es apto para sillas de ruedas. Antes Despertar la primavera abrió en Brooks Atkinson, sus productores agregaron una rampa en la puerta del escenario y un camerino accesible para Stroker. Ella no tuvo que preguntar. Simplemente lo hicieron. Esas mejoras permanecen en el teatro. “Es emocionante pensar”, dice, “que ahora hay un camerino accesible detrás del escenario en Broadway”.

Su papel no fue escrito para un actor en silla de ruedas. De hecho, su suplente era un walkie. Stroker no quería que fingiera usar una silla. “No creo que hubiera podido aprender a hacer lo que yo hice con rapidez y precisión”, dice.

No hay nada inesperado en un musical de Broadway. El director y el coreógrafo lo hicieron funcionar como un reloj suizo, un reloj suizo con esteroides. Tenían a Stroker, de 28 años, comenzando, parando, girando, cantando y cantando. “Todo el espectáculo fue como una máquina”, recuerda. “Todas las piezas tenían que trabajar juntas”. Ella encaja tan perfectamente que Los New York Times el crítico casi la pasó por alto. “Por cierto”, escribió, “el elenco también incluye a un actor en silla de ruedas, un detalle que asimilé tan fácilmente que casi olvido mencionarlo”.

Solo un paracaidista muy atlético podría haber manejado la parte de la forma en que lo hizo Stroker, un C7-T2 incompleto. Para evitar que cayera rodando del escenario mientras corría, le pusieron un pequeño borde en la parte delantera. El suelo del escenario del teatro de 1926 tenía sus propios problemas. “Es madera combada, lo que creó pequeñas colinas”, dice Stroker. “Podía sentirlos mientras rodaba sobre ellos. Fue muy divertido cuando me di cuenta de que cuando me detuve para firmar algo, me estaba alejando”.

Actuar en un espectáculo de Broadway puede ser una rutina. El telón sube seis noches a la semana, además de matinés los miércoles y sábados. “Es agotador”, admite Stroker, “y definitivamente intenso, pero descubrí que si duermo lo suficiente, puedo hacer cualquier cosa. Dormir para mí es la clave. Lo convertí en una prioridad”.

Encontrar su pasión
Comenzó a usar una silla después de lesionarse en un accidente automovilístico. Ella solo tenía 2 años. “Una experiencia que te cambia la vida cuando eres joven no se siente como si te cambiara la vida”, señala. Creció con un hermano mayor y una hermana menor en Ridgewood, NJ, un agradable suburbio de la ciudad de Nueva York. Su padre es profesor y entrenador allí. Él le decía todos los días que ella era una superestrella. Él la animó a competir. “Solía ​​correr en silla de ruedas cuando era niña”, recuerda, “y tengo este récord nacional para mi edad, mi lesión y una carrera específica. Sí, lo hice muy bien. Mi papá siempre me lo recuerda. Fue divertido, pero no estaba motivado ni impulsado a ganar”.

Tenía solo 7 años cuando encontró su verdadera vocación, interpretando el papel principal en una producción de patio trasero del musical, annie. “Cantamos junto con la cinta y pintamos la sábana que era el telón de fondo”, recuerda. “Fue muy lindo. Me hizo sentir vivo. Ahí fue cuando me entró el bichito de la actuación. Después de ese verano mi vida se abrió. Busqué oportunidades para actuar. Solo quería estar en el escenario, contar historias e interpretar personajes”. Empezó a soñar con estar en Broadway.

Se abre en una nueva ventanaStroker cautivó como Dorothy en una producción escolar de The Wiz.  “Oh, Dios mío, ella es increíble.  No hay forma de que no puedas elegir a esa niña, ¡es tan talentosa!  recuerda su director.
Stroker cautivó como Dorothy en una producción escolar de The Wiz. “Oh, Dios mío, ella es increíble. No hay forma de que no puedas elegir a esa niña, ¡es tan talentosa! recuerda su director.

Luego fue Dorothy en una producción de la escuela primaria de el mago. Su directora musical, Susan McBrayer, y su asistente, Catherine McCourt, aún hablan de la audición de Stroker: “Ella cantó ‘Over the Rainbow’”, recuerda McBrayer. “Ella era una pequeña alumna de cuarto grado con un tono, ritmo y sentimiento perfectos. Nuestras mandíbulas cayeron. Soy profesora de voz. Pensé, ‘¿cómo hace ella esto?’ Nos miramos. Dios mío, ella es increíble. No hay forma de que no puedas elegir a esa niña, ¡es tan talentosa! McBrayer comenzó a trabajar con ella. “¡No podía soltarla! ¡Tal impulso en ella!

Ese programa cambió la forma en que la gente de su ciudad natal veía a Stroker. “De repente me vieron bajo esta otra luz”, dice, “como, ‘Oh, ella es una niña talentosa’. No se trataba solo de, ‘Oh, esta es una niña pequeña que ha pasado por un trauma’. Para mí fue como, ¡he encontrado mi propósito! Tengo algo por lo que vivir y algo que amo y que me apasiona y que me hace muy feliz”.

Ella no solo era talentosa. También fue lo suficientemente popular como para ser elegida presidente de la clase en su último año de secundaria. En la producción de la escuela de los Miserables interpretó a Cosette y luego a María, la heroína puertorriqueña de West Side Story. “Lo sé”, se ríe, “una María rubia de ojos azules”.

Fue a la universidad en la prestigiosa Tisch School of the Arts de la Universidad de Nueva York, convirtiéndose en su primera estudiante en silla de ruedas. “Todos estaban un poco nerviosos al principio sobre cómo iba a hacer el programa de baile. Me volví muy buena traduciendo el movimiento por mí misma”, dice. “Aprendí que tenía que ser mi propio defensor, y que realmente tenía que ser bueno para tener conversaciones con personas que aliviarían sus nervios sobre lo que sucedería”. Interpretó a Berthe en la producción de la escuela de Reineta y la abuela en en el bosque. Ambos espectáculos son musicales. Al graduarse todos la conocían. Fue portavoz de Tisch y compartió estrado con Hillary Clinton.

Se abre en una nueva ventanaStroker interpretó el papel de Olive Ostrovsky en el 25º concurso anual de ortografía del condado de Putnam en el Paper Mill Playhouse de Nueva Jersey.  Como todos sus papeles musicales anteriores, no fue escrito para un actor con discapacidad.
Stroker interpretó el papel de Olive Ostrovsky en el 25º concurso anual de ortografía del condado de Putnam en el Paper Mill Playhouse de Nueva Jersey. Como todos sus papeles musicales anteriores, no fue escrito para un actor con discapacidad.

Después de graduarse, su carrera se estancó antes de comenzar. “Recuerdo que fue muy difícil cuando me gradué de la universidad, ni siquiera tuve muchas audiciones”, recuerda. “Yo estaba como, Dios mío, ¿ni siquiera me verán? ¡Ni siquiera me dejan entrar en la habitación!”

Pero consiguió el papel de Olive Ostrovsky en El 25º concurso anual de ortografía del condado de Putnam en el Paper Mill Playhouse, un teatro regional de gran prestigio en Nueva Jersey. Como todos sus papeles musicales anteriores, no fue escrito para un actor con discapacidad.

El espectáculo fue dirigido por Marc Bruni. Conocía a Stroker desde que ella tenía 13 años y tomó clases en el Conservatorio de Teatro Musical de Verano de Paper Mill. Patrick Parker, su director artístico asociado, fue uno de sus maestros y mentores. “Ella es totalmente intrépida”, dice. “Ella no se ve a sí misma como alguien con una discapacidad. Resulta que es alguien que puede cantar y bailar y está en silla de ruedas”.

Ella irrumpió en la televisión en la serie de telerrealidad, El Proyecto Glee. Era un concurso de talentos. El ganador consiguió un papel en Alegría. Ali terminó en segundo lugar. El creador del programa, Ryan Murphy, dijo que era «imposible criticarla». Más tarde apareció en la serie, interpretando al interés amoroso de la chica mala de Artie Abrams, un personaje en silla de ruedas que fue interpretado por el actor no discapacitado Kevin McHale.

Se abre en una nueva ventanaEn Glee, Stroker interpretó el interés amoroso de una chica mala.
En Glee, Stroker interpretó el interés amoroso de una chica mala.

Ganando respeto
Una vez que has estado en la televisión, los fanáticos no se inhiben de acercarse a ti. Stroker recuerda a alguien que de repente se dio cuenta de que en realidad necesitaba usar una silla de ruedas para moverse. «Espera, ¿eso es permanente?» preguntó, sorprendido. U otros que le dijeron: «Eres demasiado bonita para estar en una silla de ruedas» o «Eres la chica más sexy que he visto en una silla de ruedas».

“Si alguien piensa que soy demasiado bonita para estar en una silla de ruedas, bueno, tal vez eso cambie de opinión sobre lo que es posible”, dice ella. “¡No hay ninguna razón por la que alguien no pueda ser hermoso y esté en una silla de ruedas, y por qué las sillas de ruedas no puedan ser hermosas y geniales! No tengo que caminar. Puedo dar vueltas. ¡Eso es genial! Eso es diferente. ¿Por qué no?»

en su primera Despertar la primavera audición, simplemente le pidieron que cantara. La volvieron a llamar para ver si sabía bailar. «Simplemente entré y lo adapté de la manera que lo hago», dice ella. “Me he vuelto bueno traduciendo el movimiento que hace alguien que está de pie, a alguien que está sentado. Cuando estoy en una llamada de baile, suelo hacer lo mío, y luego, si hay un momento, le digo al coreógrafo: ‘Si tienes alguna idea, házmelo saber, pero la voy a traducir. como yo lo hago’, y en realidad lo disfruto más porque entiendo mi vocabulario mejor que alguien que no está en una silla, porque así es como me desenvuelvo, literalmente».

Ella los cautivó. “Ali se sumergió en la audición con tanto rigor”, recuerda el director Michael Arden. La había visto trabajar en la televisión y en el Paper Mill Playhouse. “Recuerdo un momento en que todos tuvieron que saltar en el aire y Ali hizo un caballito. Estaba tan conmovida por su valentía. Fue una elección natural para ella estar en este programa. No puedo imaginarlo sin ella”.

Se abre en una nueva ventanaA los 28 años, para Ali Stroker es importante proyectar una imagen auténtica de una mujer usuaria de silla de ruedas en contacto con su sexualidad.  Foto de Cristina Wilson.
A los 28 años, para Ali Stroker es importante proyectar una imagen auténtica de una mujer usuaria de silla de ruedas en contacto con su sexualidad. Foto de Cristina Wilson.

También se ha ganado el respeto y las ovaciones de pie de sus compañeros actores. “Ella es tan deliciosa”, dice Camryn Manheim, una de las estrellas del programa. “Recoge sillas y las saca del escenario. Cuando vi eso, dije: ‘Eres mi héroe’. Es increíblemente inspirador”.

Cuando tiene tiempo, Stroker es una artista docente en Arts InsideOut. Ha viajado a Sudáfrica para ellos dos veces, trabajando con niños y madres afectados por el VIH/SIDA. Ahí es donde supo que había logrado su ambición de la infancia: Despertar la primavera estaba destinado a Broadway! “Vi el correo electrónico y me quedé boquiabierto, y todo mi cuerpo se puso caliente, y luego no dije nada. Cuando salimos de la clase, fui y encontré a mi amigo, nos abrazamos y lloramos, y yo estaba como, ‘¡Voy a estar en Broadway!’ Fue tan genial.»

McBrayer, quien fue entrenadora de voz de Stroker en Nueva Jersey, recuerda que su hija, Amy, le contó la noticia. “Ella me llamó gritando, ‘¡Ali se va a Broadway! ¡Ali irá a Broadway!’”.

Despertar la primavera cerró en enero después de 859 funciones. Stroker no está segura de lo que hará a continuación. “Extraño actuar todas las noches, y a las personas que conocí y con las que tuve que actuar”, dice ella. “Siempre serán como una familia para mí por lo que hemos hecho juntos”.

Deja un comentario