3 lecciones de derechos civiles de Selma, Alabama

El 7 de marzo de 1965, policías armados y secuaces atacaron a un grupo de manifestantes por los derechos civiles después de cruzar la Puente Edmund Pettus en Selma, Alabama. La violencia hospitalizó a más de 50 y el día se conoció como el “Domingo Sangriento”.

Educado en historia, podría hablar todo el día sobre los eventos en Selma. Pero en este artículo, me gustaría describir mi viaje accesible en silla de ruedas a través del puente Edmund Pettus y tres lecciones importantes que aprendí sobre la lucha por los derechos civiles. Si está interesado en un relato histórico más completo del Domingo Sangriento, le recomiendo el nuevo libro de Robert Pratt, El Domingo Sangriento de Selma (Testigo de la Historia).

John Morris, en silla de ruedas, mirando hacia el puente Edmund Pettus
John Morris, en silla de ruedas, mirando hacia el puente Edmund Pettus.

Visité el puente Edmund Pettus a principios de esta semana, como parte de un recorrido organizado por el Cámara de Comercio e Información Turística del Condado de Selma y Dallas y Aventuras de cinturón negro de Alabama. Mi guía turística del día fue Dianne Harris, de Recorridos históricos de Selma. Como soldado de infantería, aportó conocimientos de primera mano sobre el Domingo Sangriento y los acontecimientos que siguieron. Dianne fue un recurso invaluable y creó una experiencia que reveló mucho más que libros o fotografías.

Selma ha sido durante mucho tiempo una ciudad en mi lista histórica de deseos y, después de haber estudiado historia en la universidad, llegué con una comprensión de los eventos que tuvieron lugar allí. Pero ese conocimiento no me preparó para el viaje emocional que estaba a punto de emprender.

Verá, las personas con discapacidad están constantemente comprometidas en una lucha por el acceso y la protección de nuestros derechos civiles. Entonces, no debería sorprenderme que me conmoviera la lucha de la comunidad afroamericana (tanto del pasado como del presente) por sus propios derechos civiles en Selma, Alabama. Y aunque no iré tan lejos como para equiparar la esclavitud, el racismo y la segregación con mi experiencia como hombre discapacitado, definitivamente hay paralelos y lecciones que aprender.

1. La justicia social a menudo debe superar el desafío de la sociedad.

La Enmienda 15 a la Constitución de los Estados Unidos, adoptada en 1870, estableció el derecho al voto de todos los estadounidenses, independientemente de su “raza, color o condición previa de servidumbre”. Pero muchos estados ponen obstáculos para que los afroamericanos voten, principalmente a través de pruebas de alfabetización, impuestos electorales, intimidación y violencia.

Daniel H. Thomas, juez del Tribunal de Distrito Federal en el sur de Alabama, escribió:

“Desde mayo de 1962 hasta agosto de 1964, 795 negros solicitaron registrarse [in Dallas County] pero sólo 93 se inscribieron. En el mismo período se postularon 1.232 blancos y se aceptaron 945”.

Estas cifras describen la verdadera naturaleza de la votación en Selma, Alabama y el condado de Dallas circundante. Casi 100 años después de la Enmienda 15, a los afroamericanos todavía se les negaba el acceso a las urnas. Con la mayoría de la población blanca de Selma cómplice en la privación de derechos de los afroamericanos, las probabilidades estaban en contra de cualquier intento de garantizar que los descendientes de esclavos tuvieran voz en la política. Pero, en 1965, los ojos de la nación se volvieron hacia Selma, ya que se convirtió en el epicentro del movimiento por el derecho al voto.

2. Para efectuar el cambio, debe ser persistente y luego vigilante.

El 18 de febrero de 1965, el activista de derechos civiles Jimmie Lee Jackson recibió un disparo después de asistir a una marcha por el derecho al voto en Marion, Alabama. Fue llevado al Hospital Good Samaritan en Selma, donde murió ocho días después. Fue su muerte lo que inspiró el intento de marcha desde Selma a la capital del estado en Montgomery, Alabama, el 7 de marzo de 1965.

Esa marcha, más tarde conocida como Domingo Sangriento, vio restringido el derecho de las personas a reunirse pacíficamente, y la policía usó porras y gases lacrimógenos para hacer retroceder a los manifestantes en el puente Edmund Pettus. Golpeados y ensangrentados, los manifestantes podrían haberse rendido. Pero dos días después, el 9 de marzo, volvieron a cruzar el puente. Los detuvieron una vez más, pero cayeron de rodillas cantando y rezando, antes de volverse hacia Selma. Esa segunda marcha ahora se conoce como «Martes de cambio».

El 17 de marzo, el juez del Tribunal Federal de Distrito, Frank Minis Johnson, dictaminó que a los manifestantes se les permitió ejercer sus Derechos de la Primera Enmienda:

“La ley es clara en cuanto a que el derecho a solicitar al gobierno la reparación de agravios puede ejercerse en grandes grupos. Estos derechos podrán… ser ejercitados mediante la marcha, incluso por la vía pública”.

El 21 de marzo, un grupo de unas 8.000 personas, liderado por activistas como el Dr. Martin Luther King, Jr. y John Lewis (actual congresista estadounidense de Georgia y líder de la marcha del Domingo Sangriento), partió de la Capilla Brown. Iglesia AME. Al cruzar el puente Pettus por tercera vez, los manifestantes estaban protegidos por la Guardia Nacional de Alabama, que el presidente Lyndon B. Johnson había federalizado. Cuatro días después, el 25 de marzo, tras semanas de valentía y persistencia, unos 25.000 manifestantes llegaron al capitolio estatal en Montgomery. Fue allí donde el Dr. King pronunció estas famosas palabras:

«¿Cuánto tiempo tardará? Vengo a decirles esta tarde, por difícil que sea el momento, por frustrante que sea la hora, no tardará mucho”.

La predicción de King se hizo realidad, ya que el presidente Johnson promulgó la Ley de Derechos Electorales de 1965 el 6 de agosto de 1965. Esa ley otorgó protecciones adicionales a todos los ciudadanos, asegurando el acceso equitativo a las urnas y prohibiendo los mismos comportamientos (como pruebas de alfabetización y impuestos electorales) que se habían utilizado para privar de sus derechos a los afroamericanos en ciudades como Selma.

Otro ángulo del usuario de silla de ruedas John Morris en el puente Edmund Pettus
John Morris, usuario de silla de ruedas, en el puente Edmund Pettus, con la ciudad de Selma al fondo.

Pero la persistencia y las victorias legislativas no son suficientes. Las clases protegidas de personas deben permanecer vigilantes, incluso después de importantes victorias en la ley y la política. Porque aquellos que se interponen en el camino del progreso por el bien común seguirán haciéndolo, independientemente de lo que diga la ley.

En este sentido, pienso en la Ley de Estadounidenses con Discapacidades y la Ley de Acceso al Transporte Aéreo, dos leyes que han tenido un impacto significativo en mi vida como estadounidense discapacitado. Estas leyes integrales fueron diseñadas para garantizar un mundo accesible, al tiempo que brindan a personas como yo una vida libre de barreras sin sentido. Pero, por supuesto, ese no ha sido el caso. He escrito sobre la falta de taxis ADA, los transportes de hotel inaccesibles, cómo las aerolíneas discriminan a los discapacitados y por qué el DOT no responsabiliza a las aerolíneas. Hay un millón de temas más por exponer y artículos por escribir.

Después de que se logró la ADA, muchos de los activistas más profundos de la comunidad de personas con discapacidad dieron un paso atrás. Eso fue un error, ya que nos hemos quedado con derechos que muchas veces son imposibles de realizar. No perderé el tiempo explicando el paralelo con la comunidad afroamericana, como sin duda ya lo habrán discernido.

Pero lo que los afroamericanos están haciendo ahora, con el movimiento Black Lives Matter, sugiere un renovado interés en luchar por la igualdad de protección ante la ley. Ya sea que esté de acuerdo con ese movimiento o no, los activistas están llamando la atención sobre los problemas que afectan negativamente a la comunidad negra. ¿Quizás nosotros, como comunidad de personas con discapacidad, también necesitamos encontrar nuestra voz?

3. Todo movimiento necesita héroes.

Un meme popular dice: “Sé el cambio que deseas ver en el mundo”. Si bien esta cita a menudo se atribuye falsamente a Gandhi, sigue siendo un recordatorio importante de que nuestros esfuerzos individuales y colectivos pueden llevarnos a una vida mejor y un mundo mejor.

En 2015, en honor al 50 aniversario del Domingo Sangriento, el presidente Barack Obama pronunció un discurso al pie del puente Edmund Pettus. El siguiente extracto dejó una poderosa huella en mi mente:

“Los estadounidenses que cruzaron este puente no eran físicamente imponentes. Pero dieron coraje a millones. No ocuparon ningún cargo electivo. Pero lideraron una nación. Marcharon como estadounidenses que habían soportado cientos de años de violencia brutal, innumerables humillaciones diarias, pero no buscaban un trato especial, solo el trato igualitario que se les prometió casi un siglo antes”.

Este fue un desafío para todos los activistas de derechos civiles en Estados Unidos, del presidente de los Estados Unidos. Fue un recordatorio de los extremos a los que llegó un grupo para garantizar la igualdad de trato exigida por nuestra Constitución.

Así que con eso, los animo a cargar sus sillas de ruedas y prepararse para rodar. Con los soldados de a pie de Selma como inspiración, lleve su mensaje al Capitolio, a la casa del estado oa la próxima reunión de la comisión de la ciudad. Tenemos un largo camino por recorrer en el acceso igualitario de las personas con discapacidad, y solo lograremos ese objetivo si estamos individualmente comprometidos y unidos.

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